Vaste aree di Titanio sulla superficie lunare

Vaste aree di Titanio sulla superficie lunare

Credit: Apollo 12
Credit: Apollo 12

Combinando osservazioni nel visibile e nell’ultravioletto, si è scoperto che la Luna mostra vaste aree ricche di titanio, che non solo è un minerale prezioso, ma è una chiave per aiutare gli scienziati a svelare i misteri interni del nostro satellite. Mark Robinson Denevi ha presentato i risultati della missione Lunar Reconnaissance Orbiter in una riunione congiunta della scorsa settimana  del Congresso europeo di scienza planetaria e della divisione della American Astronomical Society per le Scienze Planetarie. “Guardando la Luna, la sua superficie appare dipinta con sfumature grigie. Per l’occhio umano, ma attraverso gli strumenti giusti, la Luna può apparire colorata“, ha detto Robinson dell’università dello stato della California. Queste variazioni di colore, anche se tenui, ci dicono cose molto importanti circa la chimica e l’evoluzione della superficie lunare. Robinson e il suo team hanno precedentemente sviluppato una tecnica che utilizza le immagini del telescopio spaziale Hubble e che hanno mostrato abbondanza di Titanio intorno ad una piccola area al centro del sito di atterraggio dell’Apollo 17. Confrontando i dati dell’Apollo con quelli ottenuti da terra con l’Hubble, la squadra ha scoperto che i livelli di titanio corrispondevano al rapporto tra luce ultravioletta e luce visibile riflessa dal suolo lunare. La sfida tuttavia era quella di dimostrare che questa tecnica funzionasse su grandi aree, o se c’era qualcosa di speciale soltanto nella zona di atterraggio dell’Apollo 17. Sono state ricostruite circa 4000 immagini in oltre un mese. Ciò che non è certo, è il motivo per cui le rocce terrestri abbiano concentrazioni ben inferiori rispetto alle rocce lunari. Potrebbe significare che al momento della formazione, l’interno della Luna avesse meno ossigeno. I dati dell’Apollo mostrano che i minerali ricchi di titanio risultano più efficienti nel trattenere le particelle del vento solare, come l’elio e idrogeno. Questi gas offrirebbero anche una risorsa vitale per i futuri abitanti umani delle colonie lunari. La nuova mappa è uno strumento prezioso per la pianificazione di eventuali esplorazioni lunari. Nel corso del tempo i materiali presenti sulla superficie lunare sono alterati dall’impatto delle particelle cariche del vento solare e dall’alta velocità di impatto con i micrometeoriti. Questi processi finiscono per polverizzare la roccia in una polvere fine e alterano la composizione chimica della superficie e quindi il suo colore. “Una delle scoperte più entusiasmanti che abbiamo fatto è che gli effetti degli agenti atmosferici appaiono molto più rapidamente a raggi ultravioletti rispetto al visibile o all’infrarosso. I mosaici hanno dato anche importanti indizi sul motivo per cui vortici lunari – caratteristiche sinuose associate ai campi magnetici sulla crosta lunare – siano altamente riflettenti. I nuovi dati suggeriscono che quando un campo magnetico è presente, devia il vento solare, rallentando il processo di maturazione e la conseguente turbolenza luminosa. Il resto della superficie lunare, che non beneficia dello scudo protettivo di un campo magnetico, presenta una più rapida erosione provocata dal vento solare. Questo risultato potrebbe suggerire che il bombardamento di particelle cariche può essere più importante delle micrometeoriti nel agenti atmosferici la superficie della Luna.

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