Su Giapeto le più spettacolari valanghe del nostro Sistema Solare

Credit: NASA / ESA
Credit: NASA / ESA

Su Giapeto, luna ghiacciata di Saturno, avvengono le più spettacolari valanghe del nostro Sistema Solare. Le frane, osservate dalla sonda Cassini, sono straordinariamente mobili, scivolano dai fianchi delle montagne alte 20 chilometri, e sembrano rovesciarsi come un fluido piuttosto che rotolare come rocce. A volte scivolano addirittura sulle pianure e impennano in salita. Grazie alle immagini di Cassini i ricercatori hanno misurato le dimensioni delle valanghe, che si estendono anche per 80 chilometri di lunghezza. Secondo i ricercatori le frane di ghiaccio su Giapeto viaggiano più lontano di quanto previsto in condizioni normali di attrito. Sembrano essere molto più grandi di quanto dovrebbero misurare e sono generate da meccanismi complessi. Possono essere spiegate attraverso lo scorrimento del materiale che riscalderebbe la superficie ghiacciata sottostante, rendendo il terreno scivoloso. Capire la causa delle valanghe su Giapeto, sottolineano i ricercatori, potrebbe aiutare nella comprensione delle frane insolitamente lunghe sulla Terra che sono pericoli naturali potenzialmente distruttivi. Le caratteristiche di queste valanghe sono descritte sulla rivista Nature Geoscience da un gruppo di ricercatori coordinati da Kelsi Singer, della Washington University a Saint Louis.