Ritrovato in Siberia uno scheletro senza testa di un lamantino estinto

L'ultima scoperta rinvenuta nel nord-est della Russia rappresenta il ritrovamento più completo di sempre di questa specie che si è estinta nella seconda metà del 1700

mucca marina

Uno scheletro insolitamente completo – anche se senza testa – di un lamantino di Steller è stato recentemente trovato nel nord-est della Russia. Nonostante la testa mancante, i resti potrebbero aiutare i ricercatori a risolvere diversi misteri su questo enorme animale estinto. Per esempio, i ricercatori non sono sicuri di quante vertebre (le ossa che compongono la spina dorsale) avesse il lamantino di Steller, e non sono certi di come fossero le pinne, ha detto Daryl Domning, professore di anatomia ed esperto di lamantini di Steller presso la Howard University di Washington, che non è coinvolto nella nuova scoperta. Non è chiaro dalla descrizione preliminare pubblicata online, ma “si tratta del primo possibile scheletro completo della pinna della zampa anteriore. È un esemplare abbastanza notevole dal suo aspetto“, ha detto Domning a Live Science.

La ricercatrice Marina Shitova ha scoperto il lamantino di Steller (Hydrodamalis gigas) durante un’indagine di routine sulla costa della Riserva Naturale di Komandorsky. Ha notato le costole della creatura morta sporgere fuori dalla sabbia e dai ciottoli. Pochi giorni dopo, il personale della riserva è tornato a scavare le ossa, lavoro che ha richiesto 8 persone per un totale di 4 ore, secondo una dichiarazione della riserva.

Lo scheletro era lungo 5.2 metri. Ma data la lunghezza delle sue parti mancanti (inclusa la testa), è probabile che il lamantino di Steller misurasse circa 6 metri quando era in vita, o almeno la lunghezza di una moderna balena assassina, hanno detto i ricercatori. È straordinario che l’esemplare appena scoperto sia così completo, ha detto Domning. Negli ultimi 200 anni, i ricercatori hanno trovato frammenti di resti di H. gigas. Avendo pochi esemplari completi, i ricercatori hanno messo insieme le ossa di molteplici individui per creare montature per musei, inclusa la montatura al Smithsonian National Museum of Natural History di Washington, che è stata costruita nel 1890, ha detto.

L’ultima volta che i ricercatori hanno scoperto uno scheletro di lamantino di Steller quasi completo è stato 30 anni fa, quando un esemplare di quasi 3 metri di lunghezza è stato scoperto sull’isola di Bering, Russia: “Ma non è completo come quello appena scoperto”, ha aggiunto. Lo scheletro ritrovato sarà esposto al centro visitatori della Riserva Naturale di Komandorsky, secondo la dichiarazione.

Rapida estinzione

Il lamantino di Steller si è estinto nel 1768, a soli 27 anni dalla sua prima scoperta da parte della scienza occidentale. Come molte specie, è stato scoperto per caso. Una spedizione navale russa, guidata dall’esploratore danese Vitus Bering, naufragò nel 1741 sulle allora inabitate isole del Commodoro. L’equipaggio sopravvissuto, incluso il naturalista tedesco Georg Wilhelm Steller (1709-1746), ha trascorso l’inverno lì, per poi fuggire costruendo una piccola imbarcazione dal relitto della loro nave, ha dichiarato Domning.

Durante quel lungo e freddo inverno su quella che poi sarebbe stata chiamata isola di Bering, Steller ha scoperto il lamantino, e persino dissezionato uno che aveva ucciso. La bestia era così grande che Steller aveva dovuto pagare i marinai per farsi aiutare a spostarla e ha dovuto costantemente avere a che fare con volpi artiche che stavano cercando di mangiare la carcassa e rubare le sue penne e la sua carta, ha detto Domning. Nonostante questo, Steller riuscì a dissezionare il lamantino e scrivere dettagliate descrizioni della sua anatomia e delle sue abitudini.

Al loro ritorno, l’equipaggio russo non ha perso tempo nel condividere la notizia di aver scoperto un posto pieno di lontre e otarie. I cacciatori affollarono subito l’area, uccidendo lontre e otarie per le pellicce e il lamantino di Steller per cibo e cuoio, spedendoli rapidamente verso l’estinzione. La storia, tuttavia, è più complessa di questo, ha detto Domning. H. gigas mangiava un’alga marrone e rossastra. Come i ricci di mare. Quando i cacciatori hanno ucciso le lontre della regione, era impossibile che le lontre potessero mangiare i ricci di mare. La popolazione di ricci è cresciuta presto, lottando con H. gigas per le alghe. “I lamantini di mare erano affamati nello stesso momento in cui venivano cacciati”, ha detto Domning.

Ora i ricercatori possono conoscere il lamantino di Steller solo studiando i suoi resti, che si trovano nella regione del Pacifico del Nord. Le analisi scheletriche mostrano che la specie è strettamente correlata ai dugonghi (Dugong dugon) e correlata più da lontano ai manati (Trichechus), ha aggiunto Domning: “Darei qualunque cosa per avere oggi esemplari vivi di quell’animale per poter sapere di più sulla loro fisiologia e su tutto il resto. Ma non saremo mai in grado di rispondere a molte di queste domande”.