Il veicolo spaziale WISE a caccia di asteroidi: tre anni di lavoro prima della pensione

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WISEIl veicolo spaziale WISE della NASA, che ha scoperto e descritto decine di migliaia di asteroidi in tutto il sistema solare, tornerà a funzionare per tre anni prima di andare definitivamente in pensione. L’obiettivo sarà quello di scrutare il cosmo alla ricerca di oggetti potenzialmente pericolosi per la Terra, i cosiddetti NEO, che possono periodicamente intersecare l’orbita della Terra. Il telescopio di 40 cm, dotato di telecamere a infrarossi, contribuirà a caratterizzare le dimensioni, l’albedo e le proprietà termiche di circa 2000 oggetti candidati. Lanciato nel Decembre 2009 per cercare il tenue bagliore degli asteroidi, di stelle e di galassie lontane, WISE ha ottenuto circa 7500 immagini al giorno (2,7 milioni totali e 560 milioni di oggetti catalogati) durante la sua missione primaria, da Gennaio 2010 a Febbraio 2011. Dal momento che gli asteroidi non emettono luce visibile, gli infrarossi rappresentano uno strumento molto potente per la loro scoperta, la catalogazione e la compresnsione della popolazione. Nel corso del 2010, il progetto NEOWISE ha identificato 158.000 corpi rocciosi tra i 600.000 oggetti conosciuti, incluse 21 comete, 34.000 asteroidi della fascia principale e 135 oggetti vicini al nostro pianeta.