Ricerca: il cervello sceglie il cibo anche in base al colore

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Se è rosso, ad esempio, per il nostro cervello è buono e dunque si può mangiare. Se è verde, invece, magari non lo è ed è meglio evitare di ingerirlo. Si tratta di una sorta di semaforo coi colori e i segnali invertiti quello che regola e stimola il senso dell’appetito nel nostro cervello. A scoprirlo e identificarlo un gruppo di ricercatori della Sissa di Trieste che, in un articolo pubblicato sulla rivista Scientific Reports, ne hanno descritto il funzionamento. “Secondo alcune teorie il nostro sistema visivo si e’ evoluto per identificare facilmente bacche, frutta e verdura particolarmente nutrienti nel mezzo del fogliame della giungla“, spiega Raffaella Rumiati, neuroscienziata della SISSA e coordinatrice del nuovo studio. Il sistema visivo umano è tricromatico: nella retina, l’organo fotosensibile dell’occhio, ci sono tre classi di fotorecettori (coni) sintonizzate preferenzialmente su tre diverse bande dello spettro visivo. Questo implica che possiamo vedere un gran numero di colori (più degli animali monocromatici e dicromatici, meno di quelli che hanno 4 o addirittura 5, e più, tipi di fotorecettore).

In particolare siamo molto efficienti nel distinguere il rosso dal verde” precisa Rumiati. La raffinatezza raggiunta da questo nostro senso testimonia il fatto che siamo “animali visivi”, a differenza di altri, come il cane, che per esempio dipendono principalmente dall’olfatto. “E’ soprattutto il colore degli alimenti a guidarci e i nostri esperimenti finalmente mostrano come“, spiega Rumiati. “Finora infatti gli studi su questo argomento sono stati davvero pochi“. Cosa cerchiamo in un cibo? Che sia nutriente, ovviamente, cioe’ che abbia un alto contenuto calorico (e anche proteico). “Nei cibi naturali, non processati, il colore e’ un buon predittore dell’apporto calorico” spiega Francesco Foroni, ricercatore della SISSA e primo autore della ricerca. “Piu’ un cibo non processato tende al rosso piu’ e’ probabile che sia nutriente, mentre quelli verdi tendono a essere poco calorici”. Il nostro sistema visivo si e’ evidentemente adattato a questa regolarita’.

I partecipanti ai nostri esperimenti valutano come piu’ ‘stimolanti’ e calorici i cibi il cui colore tende al rosso, mentre accade il contrario per quelli verdi“, continua Giulio Pergola, ricercatore all’Universita’ di Bari fra gli autori della ricerca. “Questo risulta vero anche per i cibi processati, cioe’ quelli cotti, dove il colore perde la sua efficacia come indicatore delle calorie“. In realta’, la letteratura scientifica mostra chiaramente che i cibi cotti vengono sempre preferiti a quelli naturali e l’effetto si osserva anche in specie diverse da quella umana. “I cibi cotti sono sempre preferiti perche’ rispetto a quelli naturali, a parita’ di quantita’, offrono piu’ nutrimento“, spiega Rumiati. “Nel caso del cibo cotto pero’ la dominanza rosso/verde non offre piu’ un’informazione affidabile, quindi si potrebbe pensare che il cervello non applichi questa regola ai cibi processati. Questo pero’ non e’ vero e dunque ci suggerisce la presenza di meccanismi evolutivi molto antichi, precedenti all’introduzione della cottura“. “La preferenza del rosso sul verde non si osserva con oggetti non commestibili“, spiega Rumiati. “Questo significa che il codice colore del sistema visivo si attiva, correttamente, solo con gli stimoli alimentari“.