Astronomia: la NASA rinvia il lancio del James Webb Space Telescope a maggio 2020

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Il James Webb Space Telescope della NASA sta vivendo le fasi di integrazione e test finali che richiederanno più tempo per assicurare una missione di successo. Dopo una valutazione delle operazioni che restano da fare per il complesso osservatorio spaziale, la finestra di lancio del 2019 prevista per Webb è ora rinviata a maggio 2020 circa.

Robert Lightfoot, amministratore della NASA, ha dichiarato: “Webb è il progetto di maggiore priorità per il Science Mission Directorate dell’agenzia e il più grande progetto scientifico spaziale internazionale nella storia americana. Tutti gli hardware di volo dell’osservatorio sono completi, tuttavia, i problemi portati alla luce dall’elemento del veicolo spaziale ci spingono a prendere le misure necessarie per concentrare nuovamente i nostri sforzi sul completamento di questo ambizioso e complesso osservatorio”.

I test dell’hardware sul telescopio e sul veicolo spaziale dell’osservatorio dimostrano che questi sistemi individualmente soddisfano i requisiti. Tuttavia, i risultati della Standing Review Board del progetto indicano che è necessario altro tempo per testare e integrare questi componenti e poi per eseguire test ambientali presso i sistemi aerospaziali della Northrop Grumman a Redondo Beach, in California.

James Webb Space Telescope
Credit: NASA/Chris Gunn

La NASA lavorerà con l’Agenzia Spaziale Europea, sua partner, su una nuova data di lancio per il veicolo Ariane 5, che lancerà Webb nello spazio. In seguito, la NASA fornirà una stima dei costi che potrebbe superare gli 8 miliardi di dollari previsti per completare la fase finale dei test e per preparare il lancio.

A causa delle grandi dimensioni di Webb, gli ingegneri hanno dovuto progettare componenti che si ripiegano quasi in stile origami nella configurazione di carenatura del razzo Ariane 5. Webb ha già completato una grande gamma di test per assicurare il raggiungimento della sua orbita a circa un milione di miglia dalla Terra e realizzare la sua missione scientifica.

Il James Webb Space Telescope sarà il più importante osservatorio spaziale a infrarossi del mondo e il più grande telescopio spaziale astronomico mai costruito, integrando le scoperte scientifiche dell’Hubble Space Telescope della NASA e di altre missioni scientifiche. Webb risolverà i misteri del nostro sistema solare, guarderà oltre i mondi lontani intorno ad altre stelle e sonderà le misteriose strutture e origini dell’universo e il nostro posto in esso.