Tutto pronto per il lancio di Aeolus, il satellite cacciatore di venti: rivoluzionerà le previsioni meteo

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A seguito del rinvio nella giornata di ieri per per i forti venti in quota è ora tutto pronto nella base europea di Kourou (Guyana Francese) per il lancio del cacciatore dei venti, il satellite Aeolus dell’Agenzia Spaziale Europea. La partenza è prevista alle 23:20 ora italiana, a bordo di un razzo Vega, costruito in Italia dalla Avio. Madrina speciale della missione e del 12° volo del lanciatore Vega, è l’astronauta italiana dell’Esa Samantha Cristoforetti, che si trova nella base di Kourou con il presidente dell’Agenzia Spaziale Italiana Roberto Battiston e con l’amministratore delegato di Avio, Giulio Ranzo. “Sono particolarmente felice del fatto che questa mia prima volta a Kourou sia in occasione del lancio di Vega, questo gioiellino a guida italiana; un razzo che al momento mette in orbita una tonnellata e mezza di carico utile che però verrà anche ampliato con Vega-C a partire dall’anno prossimo,” ha dichiarato AstroSamantha. “Questo è il 12° lancio: fino ad ora tutti i lanci sono stati un grande successo quindi è davvero un ottimo investimento, molto oculato e intelligente che permette ad Avio e all’Italia di sfruttare questo mercato dei lanci di piccoli satelliti che è in grande espansione“.

Grandissima l’attesa per l’avvio della missione, seguita anche dai responsabili delle principali organizzazioni meteorologiche internazionali, come l’organizzazione europea per l’utilizzo dei dati meteo da satellite, Eumetsat, e il Centro europeo le previsioni meteo di medio periodo, Ecmwf.

Aeolus: tra tecnologia all’avanguardia e previsioni meteo

Questa pionieristica missione utilizza una potente tecnologia laser che sonda i 30 km più bassi della nostra atmosfera per produrre profili verticali del vento ed informazioni sugli aerosol e sulle nuvole – un approccio totalmente nuovo per la misurazione del vento dallo spazio.

Sebbene le previsioni meteorologiche giornaliere includano informazioni sul vento, mancano le misurazioni dirette. Scienziati e meteorologi necessitano di dati accurati e tempestivi sui venti per comprendere i sistemi che influenzano il nostro clima, e per migliorare le previsioni. Aeolus è il primo satellite che farà proprio questo.

Mentre la missione risponde alle necessità della comunità scientifica, essa dimostrerà anche tecnologie all’avanguardia che potrebbero aprire la strada a nuovi modi di osservare il nostro pianeta ed a future applicazioni dei dati di Osservazione della Terra. Aeolus, infatti, è il primo satellite a fornire profili del vento su scala globale. Per fare ciò, porta a bordo uno dei pezzi più interessanti di tecnologia spaziale mai sviluppato: il ‘lidar’ (una tecnica di telerilevamento “attivo” per l’esecuzione di rilievi topografici ad alta risoluzione) del vento Aladin, una sorta di radar laser. Basato su diversi anni di lavoro, questo strumento all’avanguardia comprende due potenti laser, un grande telescopio e dei ricevitori molto sensibili. Il laser genera una luce ultravioletta che viene indirizzata verso la Terra. Questa luce rimbalza dalle molecole dell’aria e dalle particelle piccole come per esempio polvere, ghiaccio e goccioline di acqua presenti nell’atmosfera. La frazione di luce che si riflette di ritorno verso il satellite viene raccolta dal telescopio di Aladin e misurata. Il movimento delle molecole dell’aria, delle particelle o delle goccioline, fa sì che la luce riflessa cambi leggermente frequenza. Comparando le frequenze ricevute alle varie altitudini con il laser originale, possono essere determinati i venti che sono al di sotto del satellite.

Sondando l’atmosfera con il potente laser, Aeolus permette di migliorare la nostra conoscenza delle dinamiche e dei processi tropicali relativamente alle variazioni climatiche e, soprattutto, di migliorare le previsioni meteorologiche. Molti aspetti della nostra vita quotidiana sono influenzati dal meteo, pertanto va da sé che previsioni accurate siano importanti per le attività commerciali come l’agricoltura, la pesca, l’edilizia ed i trasporti. Sebbene le previsioni abbiano fatto considerevoli passi avanti negli ultimi anni, i meteorologi hanno urgentemente bisogno dei dati globali del profilo dei venti per migliorarle ancora di più.

Aeolus pone certamente delle sfide tecniche, ma e’ una cosa completamente nuova. Il vento non e’ mai stato misurato dallo spazio in questo modo prima d’ora“, spiega Josef Aschbacher, il direttore dei programmi di Osservazione della Terra dell’Esa.  “Non è una missione operativa, che richiederebbe più satelliti e continuità‘”, ma sicuramente getta le basi per avere previsioni meteorologiche più precise, “estendendole fino a sette giorni“.

E’ diversa anche l’orbita alla quale lavorerà Aeolus: mentre gli altri satelliti per l’osservazione della Terra si trovano alla quota di circa 800 km, il ‘cacciatore dei venti’ sarà molto più vicino, a circa 320 km, con 16 passaggi al giorno al ritmo di 1 ogni 90 minuti. Ecco perché i dati che invierà a Terra ogni tre ore promettono di rendere più precise le previsioni meteo e hanno suscitato una grande aspettativa a livello internazionale.