Oggi un asteroide “grande quanto uno stadio di football” ha “sfiorato” la Terra

Avvenuto questa mattina un "passaggio ravvicinato" al nostro pianeta di un asteroide: il sasso cosmico 2002 NN4 ha salutato oggi la Terra

MeteoWeb

E’ avvenuto questa mattina, poco dopo le 5 ora italiana, un “passaggio ravvicinato” al nostro pianeta di un asteroide: il sasso cosmico 2002 NN4 è transitato a circa 5,2 milioni di km di distanza dalla Terra (13 volte la distanza Terra-Luna).
In considerazione della distanza del passaggio, la NASA ha classificato l’oggetto come un Near Earth Object, o NEO.
Di particolare interesse sono le dimensioni dell’asteroide: ha un diametro stimato tra 250 e 570 metri, ben più grane ad esempio dell’oggetto che si è disintegrato nei cieli di Chelyabinsk (Russia) nel 2013 (circa 20 metri).
Derek Buzasi, professore di fisica alla Florida Gulf Coast University ha spiegato a USA TODAY che 2002 NN4 è più grande del 90% degli asteroidi e lo ha paragonato a uno stadio di football.

Cos’è un asteroide

Un asteroide è un piccolo corpo celeste simile per composizione ad un pianeta e spesso privo di forma sferica: il diametro può variare da qualche decina di metri a 1.000 km ma, in genere, non supera i 100 km. La NASA studia gli oggetti più vicini a noi, calcolandone le traiettorie future in modo da evitare impatti con il nostro pianeta.

Si ritiene siano i relitti della formazione del Sistema Solare, corpuscoli che non riuscirono ad essere inglobati nella formazione dei pianeti.

Il loro nome significa letteralmente “a forma di stella” o “simili a una stella” in quanto, durante il periodo in cui furono scoperti i primi asteroidi, ovvero intorno all’inizio del 1800, essi apparivano come punti luminosi, al pari delle stelle.

Nonostante esistano migliaia di asteroidi, possono essere suddivisi in tre gruppi principali a seconda della loro composizione: gli asteroidi carbonacei, i più comuni, sono corpi pietrosi neri come il carbone, gli asteroidi silicei e gli asteroidi metallici.

Gli asteroidi composti per la maggior parte di ghiaccio sono invece dette comete: alcuni asteroidi sono residui di vecchie comete, che, avendo perso il loro ghiaccio nel corso di avvicinamenti al Sole, sono composti principalmente da roccia. La sublimazione delle sostanze volatili quando la cometa è in prossimità del Sole provoca la formazione della chioma (nube o atmosfera rarefatta che si genera attorno al nucleo) e della coda (nube che si allunga dalla chioma nella direzione del vento solare).

Nel nostro Sistema Solare sono già stati numerati e catalogati oltre 600.000 asteroidi e probabilmente altre centinaia di migliaia attendono ancora di essere scoperti.

L’asteroide più grande del Sistema Solare interno è Cerere (diametro di 900-1000 km), poi seguono Pallade e Vesta (500 km). La maggior parte degli asteroidi orbitano tra Marte e Giove, ad una distanza compresa tra 2 e 4 UA dal Sole, in una regione conosciuta come Fascia principale: almeno 200 mila asteroidi gravitano in questa fascia che è larga poco più di 150 milioni di chilometri.
Sono invece più grandi di Cerere numerosi oggetti del Sistema Solare esterno come ad esempio Eris, Sedna e Varuna.

Gli impatti con gli asteroidi hanno un ruolo importante nella formazione dell’Universo: ad esempio si ritiene che la Luna sia nata dall’impatto con un gigantesco asteroide.
Un asteroide ha colpito la Terra circa 65 milioni di anni fa provocando la scomparsa di molte specie animali (come i dinosauri) e vegetali.