Clima, nuovo allarme dai sedimenti marini della Groenlandia: il periodo di caldo prolungato può essere una catastrofe

Secondo una ricerca le temperature estive nella Groenlandia meridionale sono state elevate per circa 20.000 anni durante un periodo caldo che si è verificato circa 400.000 anni fa

Per centinaia di migliaia di anni, i sedimenti della Groenlandia meridionale si sono fatti strada nell’oceano, dove vengono trasportati dalle correnti sottomarine in un luogo nel Mar Labrador chiamato Eirik Drift. Qui si stabiliscono sul fondo dell’oceano, dove formano un registro della storia, accumulandosi in strati che documentano il passato ambientale delle terre da cui provengono.

Un nuovo studio dell’Università di Buffalo utilizza questi depositi per conoscere il clima antico nel sud della Groenlandia, concentrandosi sulla temperatura estiva durante i periodi di relativo calore sulla Terra, chiamati interglaciali, negli ultimi 600.000 anni.

Gli scienziati hanno esaminato, in particolare, le sostanze chimiche nelle cere delle foglie. Questi composti sono tra i molti materiali trovati nel fango del fondo oceanico e, per la Groenlandia meridionale, la composizione delle sostanze chimiche cambia leggermente a seconda di quanto sia calda o fredda la regione, afferma il primo autore Allison Cluett, dottorando in geologia presso l’UB College of Arts and Sciences.

Una conclusione della ricerca: i periodi di caldo prolungato – in cui le estati rimangono calde per molte migliaia di anni – possono essere particolarmente disastrosi per la calotta glaciale della Groenlandia. I risultati sono un avvertimento per oggi, afferma Elizabeth Thomas, PhD, assistente professore di geologia della UB, che ha condotto lo studio con Cluett.

groenlandiaQuello che vediamo è che il caldo estivo prolungato è associato a una drammatica perdita di massa della calotta glaciale”, dice Thomas. “Oggi stiamo rilasciando gas a effetto serra, causando un rapido aumento della temperatura della Terra ai livelli visti l’ultima volta durante questi antichi periodi caldi. I modelli climatici mostrano che se continuiamo a emettere gas a effetto serra al ritmo attuale, potrebbero esserci effetti di lunga durata che lo faranno. mantenere la temperatura della Terra calda per altre migliaia di anni. Dobbiamo agire ora per ridurre drasticamente le nostre emissioni e ridurre al minimo questi potenziali impatti a lunghissimo termine”.

Lo studio sarà pubblicato il 10 maggio negli Atti della National Academy of Sciences.

La ricerca rileva che le temperature estive nella Groenlandia meridionale sono state elevate per circa 20.000 anni durante un periodo caldo che si è verificato circa 400.000 anni fa, un periodo in cui gli scienziati ritengono che la calotta glaciale della Groenlandia si sia notevolmente ridotta. Ciò contrasta con un periodo di calore che ha avuto luogo circa 125.000 anni fa ed è durato circa 5.000 anni. Durante questo periodo interglaciale più breve, le temperature estive nella Groenlandia meridionale erano generalmente ancora più calde rispetto al periodo caldo che si è verificato 400.000 anni fa, conclude lo studio. Eppure, si pensa che la calotta glaciale della Groenlandia abbia subito un declino molto maggiore durante il periodo caldo che ha avuto luogo 400.000 anni fa.

“Il forte ritiro della calotta glaciale e la copertura forestale nella Groenlandia meridionale si sono verificati durante un periodo di caldo prolungato circa 400.000 anni fa”, dice Cluett. “Oggi, con le temperature globali in aumento, potremmo essere su una traiettoria simile se non riduciamo le emissioni di gas serra. La nostra ricerca sottolinea davvero l’importanza della durata del calore per la calotta glaciale”. Mentre potenziali scenari su una scala di migliaia di anni possono sembrare lunghi, le azioni intraprese in un breve periodo possono avere effetti intensi che si riverberano nel futuro, influenzando generazione dopo generazione, come sottolineano Cluett e Thomas.

Lo studio è stato sostenuto dalla National Science Foundation (NSF), anche attraverso una borsa di studio NSF Graduate Research Fellowship e una borsa di studio Schlanger Ocean Drilling Fellowship a Cluett e una borsa di studio NSF Earth Sciences Instrumentation and Facilities a Thomas. Le sostanze chimiche della cera fogliare studiate dagli scienziati provenivano da sedimenti marini raccolti nel 1985 dall’Ocean Drilling Program, da un punto dell’Eirik Drift a circa 280 chilometri a sud della Groenlandia.

Oltre ai periodi caldi 125.000 e 400.000 anni fa, Cluett e Thomas hanno anche sfruttato i campioni di sedimenti per ricostruire le tendenze della temperatura estiva per la Groenlandia meridionale durante altri quattro interglaciali. “Questi sono periodi veramente difficili da studiare nell’Artico”, dice Cluett. “Questo perché quando le calotte glaciali crescono e diminuiscono, i record terrestri come i sedimenti dei laghi che potrebbero fornire informazioni sui cambiamenti ambientali vengono spesso erosi, quindi ci sono pochissime informazioni su come era il clima durante questi tempi passati, che potrebbero essere i nostri migliori analoghi per il riscaldamento futuro”.

I risultati si aggiungono a una miniera di informazioni che gli scienziati stanno accumulando sulla storia del clima della Groenlandia. Ad esempio, studi precedenti hanno fornito informazioni su argomenti come le antiche temperature durante tutto l’anno alla sommità della calotta glaciale; la dimensione potenziale della calotta glaciale della Groenlandia in vari momenti della storia; e la presenza di foreste di abeti rossi nella Groenlandia meridionale durante il periodo caldo eccezionalmente lungo circa 400.000 anni fa (indicato dal polline trovato nel fango oceanico). La nuova ricerca si aggiunge a questa immagine.

Prese insieme, queste intuizioni storiche potrebbero aiutare gli scienziati a capire come la calotta glaciale della Groenlandia potrebbe rispondere ai cambiamenti climatici moderni.