Si credeva fossero estinti e invece un ritrovamento inaspettato li ‘riporta in vita’

La diversità genetica non fornisce un'assicurazione garantita contro l'estinzione e l'analisi delle specie australiane ne è la prova

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Un mammifero australiano che si pensava fosse stato spazzato via oltre 150 anni fa può ora essere cancellato dalla lista di animali estinti. La scoperta è arrivata in seguito ad un nuovo studio. I ricercatori hanno confrontato i campioni di DNA di otto roditori australiani estinti, oltre a 42 dei loro parenti viventi, per osservare il declino delle specie autoctone dall’arrivo degli europei in Australia.

Lo studio ha mostrato che il topo estinto di Gould era indistinguibile dal topo di Shark Bay, ancora presente su diverse piccole isole al largo della costa dell’Australia occidentale. Secondo l’autrice principale, la dott.ssa Emily Roycroft dell’Australian National University (ANU), il risultato è sia eccitante che deludente.

“La resurrezione di questa specie porta buone notizie di fronte al tasso sproporzionatamente alto di estinzione dei roditori nativi, che costituisce il 41% dell’estinzione dei mammiferi australiani dalla colonizzazione europea nel 1788“, ha affermato. “È eccitante che il topo di Gould sia ancora in giro, ma la sua scomparsa dalla terraferma evidenzia quanto velocemente questa specie sia passata dall’essere distribuita in gran parte dell’Australia, a sopravvivere solo sulle isole al largo dell’Australia occidentale. È un enorme crollo della popolazione”.

Oltre al topo di Gould, lo studio ha esaminato altre sette specie autoctone estinte. Tutte avevano una diversità genetica relativamente alta immediatamente prima dell’estinzione, il che suggerisce che appartenevano  a popolazioni grandi e diffuse prima dell’arrivo degli europei. “Questo dimostra che la diversità genetica non fornisce un’assicurazione garantita contro l’estinzione”, ha detto il dottor Roycroft.

L’estinzione di queste specie è avvenuta molto rapidamente. Probabilmente erano comuni, con grandi popolazioni prima dell’arrivo degli europei. Ma l’introduzione di gatti selvatici, volpi e altre specie invasive, il disboscamento dei terreni agricoli e nuove malattie hanno assolutamente decimato le specie autoctone. Abbiamo ancora molta biodiversità che rischiamo di perdere qui in Australia e non stiamo facendo abbastanza per proteggerla“.

Lo studio è stato pubblicato sulla rivista PNAS .