Crateri, coni, creste e depressioni: caratteristiche geomorfiche e focus scientifico sul sito di atterraggio del rover Zhurong su Marte

Un nuovo studio ha portato ad identificare almeno cinque caratteristiche geomorfiche all'interno di Utopia Planitia, area di atterraggio del rover Zhurong su Marte

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Nell’ambito della missione Tianwen-1, il rover Zhurong è atterrato con successo nel sud di Utopia Planitia su Marte, il 15 maggio 2021. Sulla base di nuove immagini della telecamera ad alta risoluzione a bordo dell’orbiter Tianwen-1, i ricercatori hanno determinato che il rover Zhurong è “atterrato a 109,925° E, 25,066° N ad un’altitudine di -4.099,4m. Il sito di atterraggio è vicino al confine tra altopiano e pianura e molteplici presunte linee costiere. L’indagine in situ del rover Zhurong potrebbe rivelare la prova del potenziale oceano antico e delle attività geologiche storiche”, si legge in uno studio, pubblicato sulla rivista Nature.

Lo studio ha portato ad identificare almeno cinque caratteristiche geomorfiche all’interno dell’area di atterraggio:

  1. Crateri a bastioni. Due distinti crateri a bastioni appaiono alle estremità nord e sud dell’area di atterraggio. La Figura 2a mostra il cratere a bastioni da impatto settentrionale con un diametro di circa 9km e una profondità di circa 1,2km. Le morfologie complessive del materiale espulso dai crateri a bastioni sono sempre state considerate come prova dell’elevata abbondanza di sostanze volatili (ghiaccio/acqua) nei materiali bersaglio.
  2. Coni. I coni sono una delle conformazioni più significative e controverse di Utopia Planitia. Sia i coni isolati che i cluster si trovano nell’area di atterraggio. I coni in questa regione specifica sono stati per lo più interpretati come coni di cenere, vulcani di fango o pingo. Tuttavia, l’interpretazione dei coni ben definiti nell’area di atterraggio è inconcludente.
  3. Creste. Le creste distribuite nella zona di atterraggio vanno da circa 0,59 a 12,6km di lunghezza. La figura 2c mostra una delle creste di circa 42,7km a sud-est del sito di atterraggio. Nell’Utopia Planitia, le caratteristiche simili a creste sono probabilmente attribuibili alle attività tettoniche e al vulcanismo.
  4. Depressioni. Nella zona di atterraggio, compaiono diverse depressioni, che vanno da 1,2 a 10km di lunghezza e da 1 a 20m di profondità. Le depressioni possono essere associata a terreni poligonali altrove nell’Utopia Planitia, ma questa associazione non è chiara per i casi nell’area di atterraggio. Inoltre, le depressioni sono spesso modificate dai depositi eolici.
  5. Creste eoliche trasversali (TAR). I TAR ad alto albedo sono comuni all’interno dell’area di atterraggio, specialmente in alcune depressioni e crateri. La maggior parte dei TAR nell’area di atterraggio corre approssimativamente nella direzione est-ovest, indicando che il vento locale era dominante nella direzione nord-sud in passato. La loro distribuzione, le caratteristiche morfologiche, la composizione dei sedimenti e i processi di formazione sono indicatori dell’antico campo di vento e del paleoambiente locale.

Queste morfologie riflettono l’abbondanza e la complessità delle attività geologiche nell’area di atterraggio, che probabilmente coinvolgono vulcanismo storico e attività tettoniche, attività acqua/ghiaccio, azione del vento e così via”, scrivono i ricercatori.

Attualmente, il rover viaggia a circa 20-30m per sol (un giorno su Marte) e alla fine di luglio 2021 aveva percorso circa 700 metri. “Il rover Zhurong sta viaggiando verso sud per un’indagine specifica in situ. Supportato dai sei carichi utili a bordo del rover, i suoi obiettivi chiave iniziali sono rocce, campi rocciosi, creste eoliche trasversali e strutture sotterranee lungo il percorso. L’indagine estesa mirerà a depressioni e coni in lontananza. Una migliore comprensione dei meccanismi di formazione di questi obiettivi può far luce sul vulcanismo storico e sulle attività di acqua/ghiaccio all’interno dell’area di atterraggio, nonché sulle attività del vento. Questi risultati potrebbero rivelare le caratteristiche e l’evoluzione dell’antico ambiente marziano e far progredire l’esplorazione dell’abitabilità dell’antico Marte”, scrivono i ricercatori.

Utopia Planitia, sito di atterraggio del rover Zhurong

Coni isolati e cluster di coni in Utopia Planitia