Straordinaria scoperta archeologica: il più grande ‘Dragone del mare’ rinvenuto nella contea più piccola del Regno Unito

L'ittiosauro rinvenuto ha circa 180 milioni di anni e, con uno scheletro lungo 10 metri e un cranio che pesa una tonnellata, è il grande ittiosauro più completo mai trovato in Gran Bretagna

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Ogni giorno è diverso quando lavori in una riserva naturale, ma nulla avrebbe potuto preparare l’equipe delle riserve della Rutland Water Nature Reserve al giorno in cui hanno fatto la scoperta paleontologica di una vita. I resti fossili del più grande ittiosauro della Gran Bretagna, colloquialmente noto come “Drago del mare“, sono stati scoperti presso la Rutland Water Nature Reserve, che il Leicestershire e il Rutland Wildlife Trust gestiscono in collaborazione con Anglian Water.

È lo scheletro più grande e completo del suo genere trovato fino ad oggi nel Regno Unito e si pensa anche che sia il primo ittiosauro della sua specie (chiamato Temnodontosaurus trigonodon) trovato nel paese. I resti sono stati completamente scavati all’inizio dello scorso anno e sono apparsi su Digging for Britain di BBC Two lo scorso martedì 11 gennaio, prima di essere resi disponibili su BBC iPlayer.

L’ittiosauro è stato scoperto da Joe Davis, Rutland Water Conservation Team Leader, durante il prosciugamento di routine di un’isola lagunare per la risistemazione del paesaggio nel febbraio 2021. Joe e l’ufficiale di riserva Paul Trevor sono partiti attraverso la laguna quando Joe ha notato  quelli che sembravano tubi di argilla che spuntavano dal fango, tranne per il fatto che “sembravano organici. Ho lavorato alle Ebridi, quindi ho già trovato scheletri di balene e delfini. Questo sembrava simile e ho fatto notare a Paul che sembravano vertebre. Abbiamo seguito quella che sembrava indiscutibilmente una spina dorsale e Paul ha scoperto qualcosa più avanti che avrebbe potuto essere una mascella. Non potevamo crederci“.

Joe continua: “La scoperta è stata assolutamente affascinante e un vero momento clou della carriera, è fantastico imparare così tanto dalla scoperta e pensare che una volta questa straordinaria creatura stava nuotando nei mari sopra di noi, e ora ancora una volta Rutland Water è un paradiso per fauna selvatica delle zone umide anche se su scala ridotta!“.

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L’ittiosauro ha circa 180 milioni di anni e, con uno scheletro lungo circa 10 metri e un cranio che pesa circa una tonnellata, è il grande ittiosauro più completo mai trovato in Gran Bretagna. Gli ittiosauri sono apparsi per la prima volta circa 250 milioni di anni fa e si sono estinti 90 milioni di anni fa. Erano uno straordinario gruppo di rettili marini che variavano in dimensioni da 1 a più di 25 metri di lunghezza e somigliavano ai delfini nella forma generale del corpo.

I fragili resti dell’enorme scheletro sono stati accuratamente scavati nell’agosto e nel settembre 2021 da un team di esperti paleontologi riuniti in tutto il Regno Unito, in collaborazione con Anglian Water, Rutland County Council e Leicestershire e Rutland Wildlife Trust. Lo scavo è stato condotto dall’esperto mondiale di ittiosauro, il dottor Dean Lomax, e dal conservatore paleontologico specializzato Nigel Larkin, insieme allo specialista in rettili marini, il dottor Mark Evans, alla dottoressa Emma Nicholls del Museo Horniman e a volontari con esperienza nello scavo di rettili marini fossilizzati.

Lavorando meticolosamente, è stato scoperto quasi uno scheletro completo. Con una lunghezza di oltre dieci metri, questo è lo scheletro più grande e completo del suo genere trovato fino ad oggi nel Regno Unito e si pensa anche che sia il primo ittiosauro della sua specie trovato nel paese.

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La scoperta non è la prima nel bacino idrico di Anglian Water, con due ittiosauri incompleti e molto più piccoli trovati durante la costruzione iniziale di Rutland Water negli anni ’70. È tuttavia il primo scheletro completo ad essere scoperto lì. Il CEO di Anglian Water, Peter Simpson, ha dichiarato: “Rutland Water ha una lunga lista di precedenti e affascinanti scoperte archeologiche e paleontologiche, ma nessuna è più eccitante di questa. Riconosciamo anche il significato che una scoperta come questa avrà per la comunità locale di Rutland. Il nostro obiettivo ora è garantire i giusti finanziamenti per garantire che la sua eredità duri nel futuro“.

Per preservare i preziosi resti, Anglian Water sta cercando finanziamenti per il patrimonio. Ciò garantirà anche che possa rimanere a Rutland, dove la sua eredità può essere condivisa con il pubblico in generale. Il dottor Dean Lomax, paleontologo e Visiting Scientist affiliato all’Università di Manchester, che ha studiato migliaia di ittiosauri e ha nominato cinque nuove specie nel processo, ha dichiarato: “È stato un onore guidare lo scavo. La Gran Bretagna è il luogo di nascita degli ittiosauri: i loro fossili sono stati portati alla luce qui per oltre 200 anni, con le prime scoperte scientifiche risalenti a Mary Anning e alle sue scoperte lungo la costa giurassica. Nonostante i numerosi fossili di ittiosauro trovati in Gran Bretagna, è straordinario pensare che l’ittiosauro di Rutland sia lo scheletro più grande mai trovato nel Regno Unito. È una scoperta davvero senza precedenti e una delle più grandi scoperte nella storia paleontologica britannica”.

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Il dottor Mark Evans del British Antarctic Survey e un Visiting Fellow presso l’Università di Leicester ha dichiarato: “Ho studiato i rettili fossili giurassici di Rutland e Leicestershire per oltre vent’anni. Quando ho visto per la prima volta l’esposizione iniziale dell’esemplare con Joe Davis, ho potuto dire che era il più grande ittiosauro conosciuto da entrambe le contee. Tuttavia, è stato solo dopo il nostro scavo esplorativo che ci siamo resi conto che era praticamente completo fino alla punta della coda. Il motto di Rutland, “Multum in Parvo”, si traduce come “Molto in poco”, quindi è giusto che abbiamo trovato il più grande scheletro di ittiosauro della Gran Bretagna nella contea più piccola d’Inghilterra. È una scoperta molto significativa sia a livello nazionale che internazionale, ma anche di enorme importanza per la gente di Rutland e dell’area circostante“.

Nigel Larkin, conservatore paleontologico specializzato e Visiting Research Fellow presso l’Università di Reading, ha dichiarato: “Il blocco contenente l’enorme teschio lungo 2 m pesa poco meno di una tonnellata (comprendente il fossile, l’argilla giurassica in cui giace e l’intonaco di rivestimento di Parigi e stecche di legno). Il blocco contenente la sezione del corpo pesa circa una tonnellata e mezza. Non capita spesso di essere responsabili del sollevamento in sicurezza di un fossile molto importante ma molto fragile che pesa così tanto. È una responsabilità, ma amo le sfide. È stata un’operazione molto complessa scoprire, registrare e raccogliere questo importante esemplare in sicurezza“.

Il team di paleontologi continuerà a lavorare alla ricerca e alla conservazione di questa significativa scoperta scientifica, con pubblicazioni accademiche in futuro, precisano i ricercatori in un articolo pubblicato sul loro sito web.