Il canyon più grande del Sistema Solare: sulla Terra si estenderebbe dalla Norvegia alla Sicilia

La sonda Mars Express dell'Agenzia Spaziale Europea ha catturato nuove spettacolari immagini di Valle Marineris

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Nuove immagini di Marte mostrano le profondità del canyon Valles Marineris del Pianeta Rosso, il più grande sistema di canyon del Sistema Solare. Le immagini dell'Agenzia Spaziale Europea (ESA), che sono state scattate utilizzando la telecamera stereo ad alta risoluzione (HRSC) del veicolo spaziale, catturano anche dettagli incredibili sul fondo del canyon. A differenza del Grand Canyon terrestre, che è stato scolpito dal fiume Colorado, si ritiene che Valles Marineris si sia formato da placche tettoniche che si allontanavano. Questo movimento violento sulla superficie marziana ha creato un fondo frastagliato del canyon, come si può vedere nelle nuove immagini.

"Il fondo di Ius Chasma è ugualmente affascinante," ha affermato l'ESA commentando le nuove immagini. "Quando le placche tettoniche si sono separate, sembra abbiano causato la formazione di triangoli di roccia frastagliati che sembrano una fila di denti di squalo. Nel tempo, queste formazioni rocciose sono crollate ed erose". Il veicolo Mars Express dell'ESA, in orbita attorno al Pianeta Rosso dal 2003, ha zoomato su due trincee che fanno parte della Valles Marineris occidentale: Ius Chasma e Tithonium Chasma. Le immagini non solo catturano incredibili dettagli della superficie, ma evidenziano anche le dimensioni impressionanti dei canali.

Valles Marineris si estende per 4mila km di lunghezza, 200 km di larghezza e 7 km di profondità, quasi 10 volte più lungo, 20 volte più largo e 5 volte più profondo del Grand Canyon. Ius Chasma sul lato Sud del canyon è lungo 840 km, mentre Tithonium Chasma sul lato Nord è lungo 805 km. Per fare un confronto, il Grand Canyon è lungo 446 km e profondo al massimo circa 1,6 km. Sulla Terra, Valles Marineris coprirebbe la distanza dalla punta settentrionale della Norvegia alla punta meridionale della Sicilia.

Le immagini dell'ESA delle due voragini catturano le diverse caratteristiche della superficie di Marte, che vanno da dune di sabbia scura create dalla vicina attività vulcanica, cumuli di dimensioni montuose che sono stati erosi dal vento e prove di una recente frana causata dal crollo della parete del canyon.

Vari veicoli spaziali che studiano Valles Marineris hanno trovato prove che suggeriscono che l'acqua liquida potrebbe aver riempito il canyon nel lontano passato. La missione Mars Express ha rilevato segni di minerali solfati contenenti acqua nell'area di Ius Chasma e Tithonium Chasma, mentre il Trace Gas Orbiter (TGO) dell'ESA, parte della missione ExoMars, ha rilevato ghiaccio d'acqua sotto la superficie di Candor Chaos, situato vicino al centro del massiccio sistema di canyon.