Spazio: rilevato un segnale radio come un “battito cardiaco” a miliardi di anni luce dalla Terra

Gli astronomi hanno rilevato un segnale radio che sembra lampeggiare con sorprendente regolarità: potrebbe derivare da una stella di neutroni

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Gli FRB (lampi radio veloci) sono esplosioni intense di onde radio di origine astrofisica sconosciuta, che generalmente durano pochi millisecondi e raramente si ripetono con regolarita'. Ora gli esperti ne hanno rilevato uno a miliardi di anni luce dalla Terra. Chiamato FRB 20191221A, questo segnale radio potrebbe derivare da una lontanissima stella di neutroni. 

Il rilevamento, riportato sulla rivista Nature, è opera degli scienziati del Massachusetts Institute of Technology, della McGill University, e del Canadian Hydrogen Intensity Mapping Experiment (CHIME), un radiotelescopio interferometrico che si trova presso il Dominion Radio Astrophysical Observatory, in Canada.  

Il team, guidato da Daniele Michilli, ha descritto un segnale radio che sembra lampeggiare con sorprendente regolarita'. A differenza dei segnali precedenti, pero', 20191221A e' stato osservato per circa tre secondi. All'interno di questa finestra di tempo, gli astronomi hanno identificato onde radio che si ripetevano ogni 0,2 secondi in uno schema periodico chiaro, simile a un cuore che batte. In particolare, l'FRB consisteva in una finestra di quattro giorni di esplosioni casuali che si reiteravano ogni 16 giorni, in un pattern periodico di attivita'.  

La misteriosa fonte di questa onda si trova a diversi miliardi di anni luce dalla Terra, ma gli astronomi non sono in grado di stabilire di cosa si tratti. Il gruppo di ricerca ipotizza che il segnale possa provenire da una pulsar o una magnetar, entrambe classi di stelle di neutroni, nuclei di stelle giganti collassati, estremamente densi e in rapida rotazione. "Non ci sono molti elementi noti che possono generare questo tipo di segnale – commenta Daniele Michilli, del MIT – l'alternativa piu' plausibile resta una pulsar o una magnetar che, ruotando, produce un'emissione di raggi simile a un faro. Speriamo di rilevare ulteriori impulsi provenienti da questa fonte in modo da approfondire la nostra conoscenza di questo fenomeno cosi' particolare, di cui non siamo ancora in grado di delineare i contorni. I radiotelescopi di prossima generazione potrebbero aiutarci a svelare alcuni dei misteri dell'Universo che ci sono ancora ignoti".