Clima: dallo scioglimento dei ghiacciai si rischiano virus di 15 mila anni fa

Lo scioglimento dei ghiacciai potrebbe rilasciare virus molto vecchi e potenzialmente pericolosi: lo rivela un nuovo studio

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Lo scioglimento dei ghiacciai potrebbe far riemergere virus molto vecchi e potenzialmente pericolosi. Un team di ricerca composto da scienziati cinesi e statunitensi ha esaminato due campioni di ghiaccio di 15.000 anni fa prelevati dall’Altopiano tibetano, rilevando 33 virus, molti dei quali sono risultati sconosciuti.

Lo studio e’ stato pubblicato sulla rivista bioRxiv. Dopo aver scavato per 50 metri nell’Altopiano del Tibet, per indagare su eventuali agenti patogeni giacenti all’interno del ghiacciaio, i ricercatori hanno scoperto 28 nuovi virus dall’azione sconosciuta. Nello scenario peggiore, secondo la ricerca, i virus potrebbero essere rilasciati nell’atmosfera a seguito del riscaldamento globale e dello scioglimento del ghiaccio.

Il progetto, durato 5 anni, ha avuto inizio con la rimozione dello strato superiore del ghiaccio (circa mezzo centimetro), successivamente decontaminato con un lavaggio in etanolo e acqua. Il team ha quindi applicato tecniche genetiche e microbiologiche per registrare il Dna all’interno dei due campioni di ghiaccio.

“Questa e’ una nuova eccitante area di ricerca per noi”, afferma Lonnie Thompson, coautore dell’articolo. “Il ghiaccio ospita diversi microbi, ma i virus associati e il loro impatto sui microbiomi del ghiaccio sono ancora inesplorati”, aggiunge. Non essendo stata ancora sottoposta a revisione paritaria, la ricerca non e’ stata ancora commentata dagli autori, che pero’ evidenziano il grande interesse nello studio di virus estinti sepolti nei ghiacciai, che rappresentano uno dei motivi di preoccupazione per gli scienziati a causa dell’aumentare continuo del tasso di scioglimento.

“Come minimo, tutto questo potrebbe portare alla perdita di archivi microbici e virali, ma nel peggiore dei casi, lo scioglimento del ghiaccio potrebbe rilasciare agenti patogeni nell’ambiente”, scrivono i ricercatori. Scott Rogers, un professore della Bowling Green State University e autore del libro “Scongelare antichi microbi: genomi emergenti in un mondo piu’ caldo”, scrive che “questa situazione potrebbe scatenare una piaga incurabile che potrebbe compromettere l’esistenza della vita sul pianeta. I pericoli racchiusi nel ghiaccio sono reali e, con gli aumenti dello scioglimento del ghiaccio in tutto il mondo, aumentano anche i rischi derivanti dal rilascio di microbi patogeni nell’ambiente”.

Stando a quanto riportato dall’autore, un microbo a lungo inattivo e’ stato gia’ rilasciato dal ghiaccio, visto il focolaio di antrace in Serbia del 2016, attribuito al disgelo del permafrost, durante il quale 8 persone sono risultate positive all’antrace, una malattia potenzialmente fatale per gli esseri umani.