Perdita di elio, storico lancio di Starliner rinviato al 21 maggio

Starliner sarà lanciata con un razzo Atlas V della United Launch Alliance (ULA) da Cape Canaveral
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Il lancio di debutto con equipaggio della capsula Starliner di Boeing è stato rinviato ancora, di altri 4 giorni. Starliner doveva decollare venerdì 17 maggio ora locale per il Crew Flight Test (CFT), una missione che invierà gli astronauti della NASA Suni Williams e Butch Wilmore alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) per un soggiorno di circa 8 giorni.

La nuova data di lancio di Starliner

I piani sono però cambiati: i team hanno rilevato una piccola perdita di elio nel modulo di servizio di Starliner e hanno spostato la data prevista al 21 maggio. Starliner sarà lanciata alle 16:43 ora locale (22:43 ora italiana) con un razzo Atlas V della United Launch Alliance (ULA) dalla Cape Canaveral Space Force Station, in Florida.

I rinvii

La missione doveva decollare originariamente il 6 maggio, ma il team ha annullato il tentativo circa 2 ore prima del liftoff dopo aver notato una “vibrazione” nella valvola del secondo stadio Centaur dell’Atlas V. Boeing, la NASA e la ULA hanno inizialmente posticipato il lancio al 10 maggio, poi lo hanno rinviato al 17 maggio dopo aver stabilito che la valvola doveva essere sostituita, un’operazione che richiedeva il trasferimento dell’Atlas V dal pad a una struttura di assemblaggio a Cape Canaveral. La valvola è stata sostituita e sta funzionando normalmente, hanno successivamente riferito i rappresentanti di Boeing.

La perdita di elio

La nuova perdita di elio, hanno aggiunto, è stata individuata in una “flangia su un singolo propulsore di controllo della reazione” nel modulo di servizio di Starliner. Questi propulsori non bruciano elio, ma il gas consente loro di funzionare correttamente. “La NASA e Boeing stanno sviluppando soluzioni di test e operative per affrontare il problema,” ha spiegato Boeing. “Come parte del test, Boeing porterà il sistema di propulsione alla pressurizzazione di volo proprio come fa prima del lancio, e quindi consentirà al sistema di elio di scaricarsi naturalmente“.

Il 3° volo di Starliner, il 1° con equipaggio

CFT sarà il 3° volo per Starliner, dopo due lanci senza equipaggio verso la ISS. La capsula ha avuto diversi problemi durante la sua prima missione, che è partita nel dicembre 2019, e non è riuscita ad agganciarsi con il laboratorio orbitante come previsto. Starliner ha avuto successo al 2° tentativo, lanciato nel maggio 2022.

CFT è un test di prova con equipaggio per la capsula: se tutto andrà bene nella prossima missione, Starliner sarà certificato per trasportare gli astronauti della NASA in missioni di lunga durata da e per la ISS. Boeing ha un contratto da 4.2 miliardi di dollari con l’agenzia spaziale per fare proprio questo, firmato nel 2014.

SpaceX ha ottenuto un accordo simile allo stesso tempo, del valore di 2.6 miliardi di dollari. La società di Elon Musk ha effettuato il suo equivalente del CFT nel 2020 ed ha lanciato con successo recentemente la su 8ª missione operativa di lunga durata con astronauti per la NASA.

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